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12 de junio de 2024

Ilustración de un entorno marciano

Ilustración de un entorno marcianoJoseph Heili, Tanner Hoog y Aaron Engelhar

Prueban que una de las moléculas esenciales para la vida pueden adaptarse a salmueras de Marte

«Esta tolerancia extrema a la sal podría influir en cómo se pudo haber formado vida en Marte en el pasado o cómo se está formando en las condiciones actuales», apuntan los autores

Investigadores de la Universidad de Minnesota estudiaron en el laboratorio cómo el entorno geoquímico único de Marte podría dar forma a la vida en el pasado o en el presente.

El equipo, dirigido por el profesor asistente Aaron Engelhart, examinó dos tipos de ácidos ribonucleicos (ARN, moléculas que son esenciales para los organismos vivos conocidos) y enzimas proteicas de la Tierra para ver si funcionaban en salmueras de perclorato y cómo. Publican los resultados en Nature Communications.

A diferencia de las enzimas proteicas, todos los ARN sometidos a estudio funcionaron sorprendentemente bien en salmueras de perclorato. Sólo las proteínas que evolucionaron en ambientes extremos de la Tierra (en organismos que viven a altas temperaturas o en altas concentraciones de sal) podrían funcionar, explican los autores.

En las salmueras de perclorato, las enzimas de ARN pueden hacer cosas que normalmente no hacen en la Tierra, como generar nuevas moléculas que incorporan átomos de cloro. Esta reacción no había sido observada antes por los científicos.

Tolerancia extrema a la sal

«En conjunto, estos resultados muestran que el ARN se adapta excepcionalmente bien a los entornos muy salados que se encuentran en Marte y podría encontrarse en otros cuerpos en el espacio», dijo Engelhart en un comunicado. «Esta tolerancia extrema a la sal podría influir en cómo se pudo haber formado vida en Marte en el pasado, o cómo se está formando en las condiciones actuales», añade.

En los últimos años, las misiones de la NASA han encontrado evidencia de abundantes sales de perclorato en la superficie marciana. Las sales de perclorato pueden acumularse y combinarse con agua de la atmósfera para formar soluciones concentradas llamadas salmueras. Debido a que el agua líquida es tan esencial para la vida, la NASA ha descrito su estrategia en la búsqueda de vida en Marte como «seguir el agua». Como resultado, las salmueras de perclorato han atraído mucha atención.

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