02 de julio de 2022

Una reproducción hecha por ordenador de la Voyager 1

Una reproducción hecha por ordenador de la Voyager 1NASA

La NASA investiga los datos «imposibles» que transmite la Voyager desde el espacio interestelar

La nave que se lanzó, junto a la Voyager 2, al espacio hace 45 años, ha llegado al lugar más lejano al que ha llegado nunca una máquina hecha por el hombre

El equipo de ingeniería a cargo de la nave espacial Voyager 1 de la NASA está tratando de resolver un misterio: el explorador interestelar, que lleva 45 años alejándose de la tierra, está operando normalmente, recibiendo y ejecutando comandos desde la Tierra, junto con la recopilación y devolución de datos científicos. Pero las lecturas del sistema de control y articulación de actitud (AACS) de la sonda no reflejan lo que realmente está sucediendo a bordo.
El AACS controla la orientación de la nave espacial de 45 años. Entre otras tareas, mantiene la antena de alta ganancia de la Voyager 1 apuntando con precisión a la Tierra, lo que le permite enviar datos a casa. Todos los signos sugieren que el AACS sigue funcionando, pero los datos de telemetría que devuelve no son válidos. Por ejemplo, los datos pueden parecer generados aleatoriamente o no reflejan ningún estado posible en el que podría estar el AACS.
El problema no ha activado ningún sistema de protección contra fallas a bordo, que está diseñado para poner la nave espacial en «modo seguro», un estado en el que solo se llevan a cabo las operaciones esenciales, dando tiempo a los ingenieros para diagnosticar un problema. La señal de la Voyager 1 tampoco se ha debilitado, lo que sugiere que la antena de alta ganancia permanece en su orientación prescrita con la Tierra.
Una de las fotografías de Júpiter tomadas por la Voyager en 1979

Una de las fotografías de Júpiter tomadas por la Voyager en 1979NASA

El equipo continuará monitoreando la señal de cerca mientras continúan determinando si los datos no válidos provienen directamente del AACS o de otro sistema involucrado en la producción y el envío de datos de telemetría. Hasta que se comprenda mejor la naturaleza del problema, el equipo no puede anticipar si esto podría afectar el tiempo que la nave espacial puede recopilar y transmitir datos científicos. El gemelo de la Voyager 1, la Voyager 2 (actualmente a 12.100 millones de millas o 19.500 millones de kilómetros de la Tierra), sigue funcionando con normalidad.

A 23.300 millones de kilómetros de casa

La Voyager 1 se encuentra actualmente a 14.500 millones de millas (23.300 millones de kilómetros) de la Tierra, y la luz tarda 20 horas y 33 minutos en recorrer esa diferencia. Eso significa que lleva aproximadamente dos días enviar un mensaje a la Voyager 1 y obtener una respuesta, un retraso al que el equipo de la misión está muy acostumbrado.
«Un misterio como este es más o menos normal en esta etapa de la misión Voyager», dijo Suzanne Dodd, gerente de proyecto de las Voyager 1 y 2 en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. «Las naves espaciales tienen casi 45 años, mucho más de lo que anticiparon los planificadores de la misión. También estamos en el espacio interestelar, un entorno de alta radiación en el que ninguna nave espacial ha volado antes. Así que hay algunos grandes desafíos para el equipo de ingeniería. Pero creo que si hay una forma de resolver este problema con AACS, nuestro equipo la encontrará».

En activo más tiempo de lo previsto

En el verano de 1989, las naves Voyager tomaron las primeras fotografías de Neptuno

En el verano de 1989, las naves Voyager tomaron las primeras fotografías de NeptunoNASA

Ambos Voyagers, lanzados en 1977, han operado mucho más tiempo de lo que esperaban los planificadores de la misión y son las únicas naves espaciales que recopilan datos en el espacio interestelar. La información que proporcionan de esta región ha ayudado a impulsar una comprensión más profunda de la heliosfera, la barrera difusa que el Sol crea alrededor de los planetas de nuestro sistema solar. Pincha aquí para ver una cronología de todos los hitos logrados durante los últimos 45 años de las naves Voyager.
Cada nave espacial produce alrededor de 4 vatios menos de energía eléctrica al año, lo que limita la cantidad de sistemas que la nave puede ejecutar. El equipo de ingeniería de la misión apagó varios subsistemas y calentadores para reservar energía para instrumentos científicos y sistemas críticos. Todavía no se ha apagado ningún instrumento científico debido a la disminución de la potencia, y el equipo de la Voyager está trabajando para mantener las dos naves espaciales en funcionamiento y devolver ciencia única más allá de 2025.
Mientras los ingenieros continúan trabajando para resolver el misterio que les ha presentado la Voyager 1, los científicos de la misión continuarán aprovechando al máximo los datos provenientes del punto de vista único de la nave espacial.
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