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21 de julio de 2024

Cielo estrellado

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La NASA pondrá una estrella artificial en el cielo para medir el brillo de las reales

La misión, llamada Landolt, está prevista para 2029

La NASA ha seleccionado recientemente una nueva misión satelital, llamada Landolt, que colocará una estrella artificial en órbita alrededor de la Tierra.

Este satélite, una fuente de luz cuyo brillo se conoce con precisión, permitirá a los científicos medir con mayor precisión el brillo de las estrellas reales, incluidas las cercanas a las que explotan como supernovas en galaxias lejanas.

Al permitir una mejor caracterización de las estrellas, la misión de 19,5 millones de dólares conducirá a una mejor comprensión de los planetas que orbitan algunas de estas estrellas. Además, proporcionará nuevas pistas sobre el misterio de la energía oscura, una fuerza o sustancia que se cree que está separando nuestro universo a velocidades cada vez mayores.

«Incluso con los instrumentos modernos de hoy, las mediciones del brillo real de las estrellas solo se conocen en un pequeño porcentaje», dice en un comunicado David Ciardi, subdirector del Instituto de Ciencia de Exoplanetas de la NASA (NExScI) en IPAC, un centro astronómico con sede en Caltech. «Landolt permitirá una mejora en esas mediciones en más de un factor de 10. Comprender el brillo real de las estrellas nos permite comprender mejor las estrellas y, quizás más importante, comprender mejor los planetas que orbitan alrededor de ellas».

La misión, cuyo lanzamiento está previsto para 2029, está dirigida por un ex científico del IPAC y ex alumno de Caltech, Peter Plavchan, que ahora es profesor asociado de física y astronomía en la Universidad George Mason en Virginia.

El IPAC será responsable de archivar los datos de la misión y contribuirá al apoyo en tierra a través del Observatorio Palomar de Caltech. Entre los socios adicionales se incluyen el Instituto Nacional de Estándares y Tecnología, un líder mundial en la medición de emisiones de fotones, además de varias otras universidades. Otros miembros del equipo de Caltech incluyen a Jessie Christiansen, científica principal de NExScI y científica del proyecto para el Archivo de Exoplanetas de la NASA en NExScI, que ayudó a proponer la misión.

Esta misión, que lleva el nombre del difunto astrónomo Arlo Landolt, que elaboró catálogos de brillo estelar ampliamente utilizados en 1973, 1982 y 1992 y falleció en 2022, lanzará una fuente de luz al cielo con una tasa de emisión de fotones conocida.

El equipo observará la fuente de luz, o estrella artificial, junto a estrellas reales para realizar nuevos catálogos de brillo estelar. La estrella artificial orbitará a 35.785 kilómetros sobre la Tierra, lo suficientemente lejos como para parecer una estrella a los telescopios en tierra. Esta órbita también permite que el satélite se mueva a la misma velocidad de rotación de la Tierra, manteniéndolo en su lugar sobre los Estados Unidos durante su misión principal de un año.

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